Bod Belgacom op Telindus

De Europese Commissie zet het licht op groen voor het bod van Belgacom op Telindus. Het perslek over de rol van premier Verhofstadt en minister Verwilghen lokte gisteren bij de eerste minister boze reacties uit.

DE Europese Commissie maakte gisterenavond bekend dat de beoogde overname van de netwerkintegrator Telindus door de Belgische telecomgroep Belgacom geen problemen doet rijzen op het vlak van concurrentie. Dat betekent dat een van de voorwaarden vervalt die Belgacom gesteld had in zijn biedprospectus op Telindus.

Het bod kan daardoor zoals verwacht maandag 5 december starten en loopt normaal tot 20 december. Daarmee gaat de hele biedprocedure, die op 29 september begon, de laatste rechte lijn in.

De beslissing van de (Europese) concurrentie-autoriteit was de voorbije dagen de inzet van een pokerspel. Minister van Economie Marc Verwilghen (VLD) had drie weken geleden een brief gestuurd naar de Europese Commissie met de vraag het dossier (gedeeltelijk) over te hevelen naar de Belgische concurrentie-autoriteit. Die mogelijkheid staat expliciet in de Europese regels.

Die ogenschijnlijk onschuldige vraag kon Belgacom echter een stevige hak zetten in zijn poging het familiebedrijf uit Haasrode over te nemen via een in feite vijandig bod. Het bod van Belgacom zou in principe niet kunnen beginnen totdat de Belgische autoriteit een beslissing had genomen. Die kon ten vroegste vallen na een nieuwe aanmelding, deze keer op het Belgisch niveau, en het verstrijken van zo'n 55 dagen.

Belgacom had lucht gekregen van het dreigend onheil via zijn gelobby bij de Europese Commissie, dat de telecomgroep moest verzekeren van groen licht bij de Commissie. Belgacom, waar het al snel alle hens aan dek was, mobiliseerde premier Guy Verhofstadt (VLD) die met succes tussenbeide kwam. De vraag om het dossier naar het Belgisch niveau te brengen, werd ingetrokken.

De hele affaire leidde gisteren tot een interpellatie in het parlement. De kamerleden Francis Van den Eynde (Vlaams Belang) en Roel Deseyn (CD&V) namen de premier zwaar op de korrel. Volgens Van den Eynde had Verhofstadt de bevoegde minister, Marc Verwilghen (VLD), gewoon opzij geduwd. ,,Ofwel hebt u Verwilghen opzij geduwd omdat hij een slechte minister is. Dan moet u hem vervangen. Ofwel is hij een goede minister en dan moet u hem laten werken'', zo daagde Van den Eynde de premier uit.

Verhofstadt ontkende dat hij of zijn kabinet tussenbeide waren gekomen bij Neelie Kroes, Europees commissaris voor Mededinging. Over waarom zijn partijgenoot, minister Verwilghen, het dossier van Europa naar Belgiƫ wou halen en waarom dat niet is doorgegaan, vernamen de parlementsleden niets.

In de omgeving van Belgacom, waar men opgetogen was met het groen licht van Europa, zei een betrokkene gisteren ,,zich te kunnen inbeelden dat de premier niet gelukkig was met het perslek''. ,,De demarche van Verwilghen - of de persoon die hem de brief met de overhevelingsvraag heeft laten onderteken - was verre van dwaas'', heette het.

Het had theoretisch tot een situatie kunnen leiden waarbij een concurrent (desgevallend na groen licht van Europa) op Telindus had kunnen bieden, terwijl de Belgische concurrentie-autoriteit het dossier nog onderzocht.

Of er een tegenbod komt op Telindus blijft ondertussen een open vraag. Een poging om steun te vinden voor een onafhankelijk Telindus bracht weinig zoden aan de dijk. Telindus verklaarde recentelijk wel dat er mogelijk vanuit een derde hoek een tegenbod komt. Of dat enkel pokerspel is om Belgacom aan te sporen tot een beter bod, is niet duidelijk. Een bod van een financiƫle partij lijkt weinig waarschijnlijk.

British Telecom lijkt de meest logische tegenbieder, maar Telindus blijft een relatief kleine vis voor die groep. Een tegenbod moet ten laatste op vrijdag 16 december ingediend worden, twee dagen voor het aflopen van het bod van Belgacom. Maar ook zonder tegenbod zal Belgacom zijn biedprijs moeten verhogen. Wanneer dat gebeurt, is net zoals het opdagen van een mogelijk tegenbod, een kwestie van tactiek.